Dr. Ana San Gabriel

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Cargo: Gerente General Asociado
Centro: Ajinomoto Co., INC.
Departamento: Global Umami Communication Group


En Japón desde 1994

Soy responsable de comunicar a profesores, nutricionistas, chefs y periodistas los últimos conocimientos científicos en materia de gusto y nutrición, especialmente del gusto que imparte el aminoácido glutamato que se conoce como umami además del gusto de otros aminoácidos.

Decidí venir a Japón tras estudiar un Master de Nutrición en Pennsylvania State University con una beca del Ministerio de Agricultura. La Unión Europea estaba fomentado intercambios científicos entre Europa y Japón; mi laboratorio en Estados Unidos tenía contactos con un laboratorio de la Universidad de Tokio; y consideré la oportunidad de investigar en Japón como una experiencia enriquecedora y única no solo a nivel profesional pero también a nivel personal.

Desde el principio me centré en la beca de Science and Technology Fellowship (STF) que ahora tiene otro formato. Realicé los trámites necesarios en un periodo de 6 meses, un proyecto de investigación de dos años, una carta de aceptación del departamento japonés, una carta de recomendación del centro americano, y una entrevista en Bruselas por un comité de selección.

El proceso de adaptación a la lengua – muy pocos se comunican en inglés con fluidez - y a la cultura de mi laboratorio en Japón, me supuso muchísimo más esfuerzo y tiempo que el que tuve que hacer en Estados Unidos. Eso conllevó un grado de aislamiento y frustración personal que me requiso un compromiso personal muy grande.

Lo que es ciertamente único de Japón es el rígido sistema piramidal que existe en la mayoría de instituciones, mucho más acentuado cuando llegué que ahora. Eso y la falta del dominio del idioma significó que en la mayoría de los casos mi opinión no fuera relevante. Tuve que ganarme la confianza de mis compañeros a través del progreso de mi trabajo y el ascenso laboral.

En Japón, como en otros países, existe una gran competitividad en I+D. El que la ciencia esté aún dominada mayoritariamente por hombres y el que Japón tenga un complejo contexto cultural ha sido uno de los obstáculos más grandes para mí porque he sido abiertamente ambiciosa. He aprendido que se consigue más evitando la confrontación directa, conociendo bien como funciona la institución para utilizar los medios y estrategias necesarias de forma inteligente. ¿Por qué es importante tener una red de contactos en Japón, el intercambio de las tarjetas de visita? Para tener el apoyo de investigadores relevantes con poder de decisión. El conocer a la persona adecuada para cada problema ha sido de gran ayuda cuando lo he necesitado.

Mi día a día en el laboratorio fue muy distinto en la universidad comparado con el de la empresa. En la empresa, como investigadora, he sido una empleada más y he seguido un horario establecido. Es un horario más cercano al del Norte de Europa que al de España, con una hora para la comida a las doce del mediodía.

La dinámica laboral ha cambiado mucho en los últimos veinte años, especialmente en la reducción de horas de trabajo, y seguramente seguirá cambiando aún más. Pero aún hoy, el gran hándicap de Japón es la falta de vacaciones. Es casi imposible pasar largas temporadas con la familia en España bajo un contrato japonés.

Mi trabajo en Japón me ha dado la posibilidad de expandir mi relación con laboratorios de todo el mundo, ha abierto mi experiencia profesional a campos totalmente nuevos y me ha enseñado una manera de pensar muy distinta a la que estamos acostumbrados en occidente, me ha hecho otra persona. Pero con mucho esfuerzo y muchas luchas internas. Japón no es una opción fácil, pero puede dar frutos muy positivos a largo plazo.